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Fotografían un singular ejemplar de pingüino Rey mutante

Yves Adams. Kennedy News
PIC FROM Yves Adams/Kennedy News

El fotógrafo de vida salvaje Yves Adams documenta un extraño pingüino «amarillo» debido a esta mutación cromática en una isla al sur de Georgia.

Tal y como anunció el belga en su perfil de Instagram hace unos días, la suerte de encontrar un ejemplar de estas características es únicamente comparable con la de ganar la «lotería de la naturaleza».

Podemos observar como en las imágenes este ejemplar presenta unas tonalidades amarillentas y cremosas en contraposición al negro y blanco encontrado habitualmente en la «chaqueta», pico y patas de sus compañeros de colonia. En la que, por cierto, según informa el autor, habría más de 120.000 aves.

¿En qué consiste este trastorno cromático?

De manera opuesta al melanismo, el leucismo en las aves se describe como la carencia de eumelanina o de feomelanina (sustancias responsables de la coloración de los animales) en las plumas. Esto se debe a una rara mutación hereditaria que provoca la incapacidad de aplicar la melanina en las plumas. A diferencia de en el albinismo, en el que el organismo carece por completo de esta sustancia, en la mayoría de casos, su cuerpo produce los pigmentos correctamente, solo que no se depositan en las plumas. Es por esto por lo que en muchas ocasiones encontraremos el cuerpo, excepto las plumas, coloreado de manera «normal«, aunque esto ya depende de la variación.

Muchos os preguntareis; ¿a qué se debe entonces que este pingüino mantenga la coloración amarilla del cuello? ¿Acaso su plumaje no debería ser completamente blanco? Tenéis toda la razón, resulta que gracias a encontronazos con especímenes como estos, se avanza en teorías como las realizadas por el Smithsonian Insider, en las que se estudia que el pigmento amarillo encontrado en el organismo de ciertos pingüinos es químicamente distinto a las 5 clases de pigmentos encontrados en plumaje aviar a día de hoy, por lo que se cree que se sintetiza de otra manera. Daniel Thomas, autor del estudio, explica: «Los pingüinos usan el pigmento amarillo para atraer parejas y sospechamos fuertemente que la molécula amarilla se sintetiza internamente».

¿Cómo fue el hallazgo?

Individuo leucístico en comparación con un individuo "normal"
PIC FROM Yves Adams/Kennedy News

Según cuenta su afortunado descubridor en The Independent, se encontraba llegando a una isla al sur de Georgia para realizar una expedición fotográfica durante dos meses cuando identificó este individuo de un inusual color amarillento. Este ejemplar destacaba sobre todos los demás y fue una inmensa suerte que se posicionara tan cerca. En su post de Instagram Yves narra: «Este pingüino rey se dirigió directamente hacia nosotros sumergido en un caos de elefantes, lobos marinos y miles de otros pingüinos». Inmediatamente, todos los presentes dejaron lo que estaban haciendo para agarrar sus cámaras. A pesar de que la expedición se realizó en 2019, no fue hasta hace unos días cuando el Kennedy News and Media seleccionó las imágenes y comenzaron a hacerse virales. «El teléfono no ha dejado de sonar desde entonces» afirma Yves.

Sin duda un descubrimiento singular, pero ¿Es el primero tal y como se afirma?

El leucismo es un trastorno causado por un gen recesivo, lo que hace que este fenómeno suceda en escasas ocasiones. Además de esto, desgraciadamente, a los fotógrafos no son a los únicos a los que les puede llamar la atención una coloración como esta. De cara a la supervivencia, un plumaje tal lo convierte en una presa fácil, mucho más vulnerable, ya sea ante depredadores como focas, orcas o tiburones siendo adulto, o ante petreles gigantes y gaviotas siendo un pichón. Sin contar a ciertos humanos que no tienen las mismas intenciones que Yves y su equipo de fotógrafos, tal y como ocurrió con la conocida jirafa blanca de Kenia, avistada por primera vez en 2017 y a la que dieron caza a comienzos del año 2020.

Ahora bien, desde que se publicaron estas fotos, se ha afirmado que este es el primer y único caso documentado de un individuo leucístico de pingüino rey. Lo cierto es que, aunque es difícil hacer el seguimiento de las fechas en las que se descubrieron, a principios de 2019 la web Blueplanetarchive ya publicaba imágenes de un pichón de plumaje blanco. Si bien se encuentra en un lugar similar, es un individuo de la misma especie y portador de la misma mutación, evidencias como la coloración en el pico y en las patas nos muestra que no es el mismo espécimen.

¿Ejemplar leucístico o gaviota bañada en curry?

Como hemos podido comprobar, encontrarnos con seres como estos requiere de una fortuna desmesurada y, aunque a veces quizás sería mejor no revelar su existencia, siempre os animo a aprender más sobre fenómenos y naturalezas como esta con el fin de que entendáis mejor vuestro entorno y, así, lo valoréis más. Probablemente así os sea más fácil distinguir, por poner un ejemplo, entre una gaviota bañada en curry y un ejemplar leucístico de verdad.

Imagen tomada por el Hospital de Vida Silvestre Tiggywinkles.

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